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De escala Richter a magnitud de momento (Mw)

Para el terremoto de Nicoya de 2012, el Ovscori registro el tamaño del sismo con la escala de Mw. Ilustración Ovsicori.

Con el propósito de obtener una medición más precisa y versátil del tamaño de un sismo, desde hace varios años, los científicos del Observatorio Vulcanológico y Sismológico de la Universidad Nacional (Ovsicori-UNA) utilizan la magnitud de momento sísmico (Mw) para sismos grandes, en lugar de la acostumbrada escala Richter.

Esteban Chaves, sismólogo del Ovsicori-UNA, explicó que la Mw fue desarrollada en los años 70 por el sismólogo Hiroo Kanamori y Thomas C. Hanks. A diferencia de la escala Richter, la Mw no tiene límites superiores y puede aplicarse a terremotos de cualquier tamaño, proporcionando una medida más precisa de la energía liberada. El Ovsicori aplica esta medición desde 2010.

Chaves agregó que la Mw se considera como la medida de la energía total liberada por un terremoto, calculada a partir de la cantidad de desplazamiento en una falla sísmica, el área total de la zona de ruptura y la rigidez de la roca circundante. “Aunque la escala Richter representó un avance significativo en la medición de la magnitud de los terremotos, fue reemplazada gradualmente por la Mw, por ser más precisa y ofrecer una mejor comprensión de la energía e impacto de los terremotos en nuestra vida”, comentó Chaves.

 Richter en el pasado

La magnitud Richter es un sistema de medida que permite cuantificar el tamaño de un temblor y fue desarrollada por el sismólogo estadounidense Charles F. Richter en la década de 1930, mientras trabajaba en el Instituto Tecnológico de California (Caltech), junto con el también sismólogo Beno Gutenberg.

Chaves indicó que, en Costa Rica, así como en el resto de América Latina y el Caribe, la escala de magnitud Richter cruzó la frontera científica y se convirtió, además, en parte de la jerga coloquial. Sin embargo, en la actualidad los sismólogos ya dejaron de utilizar esta escala.

El científico recordó que el propósito inicial de Richter era proporcionar una manera de comparar la magnitud de los terremotos registrados en diferentes lugares del Estado de California utilizando un sismómetro de torsión. Su enfoque consistió en aplicar la amplitud máxima de las ondas sísmicas registradas como medida del tamaño de estos.

Añadió que, dada la gama de amplitudes sísmicas registradas para diferentes eventos, incluso para un solo sismo, Richter decidió utilizar una escala logarítmica para representar de una manera manejable y sencilla el rango correspondiente de los diferentes tamaños de eventos encontrados.

Cada unidad en la escala Richter representa un aumento de aproximadamente 32 veces en la energía liberada por el terremoto. Por ejemplo, un terremoto de magnitud 6.0 libera aproximadamente 32 veces más energía que uno de magnitud 5.0; sin embargo, con el tiempo, se descubrió que la escala Richter tenía limitaciones para terremotos de gran magnitud, por lo que se desarrolló una escala más precisa y versátil, como la magnitud momento sísmico (Mw).

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